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El drama de un ciudadano: Extorsionado y torturado, estadounidense preso en Venezuela espera que Biden actúe

WASHINGTON – Tania Valdés dice que supo por primera vez que su hijo estaba secuestrado cuando en enero recibió una llamada de un grupo anónimo que le pedía dinero.

Su hijo, Osman Khan, un ciudadano estadounidense de 24 años, había estado trabajando de forma remota durante meses desde la pequeña ciudad de Bucaramanga en Colombia, viviendo con un amigo de la universidad después de graduarse de la Universidad Central de Florida.

Alrededor de Navidad, Khan le comentó a su hermana que había comenzado a salir con una chica en Colombia y que la relación se estaba poniendo seria. Pero no mencionó que planeaba cruzar la frontera para visitar a su familia en Venezuela.

La noche del 17 de enero, Valdés dice que el grupo anónimo le envió un video que mostraba a Khan detenido en lo que parecía ser una oficina y le enviaron mensajes de voz de Khan pidiendo ayuda.

El grupo inicialmente le pidió a Valdés $1,200 para asegurar la libertad de Khan. Siguiendo el consejo de amigos y familiares, negoció el monto a $600 para dejar saber a sus captores que no podían pedir más. Ella transfirió los fondos. Pidieron más de todos modos.

Acurrucada con su familia en su casa de Winter Garden, Valdés decidió actuar. “Uno de los números de teléfono que me llamaron tenía una foto en el perfil”, le dijo Valdés a McClatchy, compartiendo públicamente la historia de Khan por primera vez. “Mi familia y yo comenzamos a investigar por nuestra cuenta. Empezamos a revisar las redes sociales en Venezuela, mirando fotos, buscando nombres”.

Evaluando los fragmentos de información que recibieron en las cuentas de Whatsapp y de Zelle utilizadas por sus extorsionadores, la familia de Khan descubrió que sus captores eran miembros de la Guardia Nacional de Venezuela.

Osman Khan with his mother, Tania Valdes, and his sister and brother, Jasmin and Adam. Courtesy of Osman Khan family Courtesy of Osman Khan family

Datos de un proceso

El 18 de enero, los encaró con lo que había aprendido. Pasaron dos dolorosos días de silencio antes de que escuchara que Khan había sido transferido a la custodia de la Dirección General de Contrainteligencia Militar (DGCIM).

“Esto es muy difícil para mí. Hacer esto me pone nervioso, no les voy a mentir”, dijo Valdés. “Pero quiero hacer esto porque quiero que el público sepa que Venezuela tiene como rehén a un niño. Mi hijo es solo un niño”.

Khan es uno de más de una docena de estadounidenses detenidos en los últimos meses por el régimen de Nicolas Maduro en Venezuela. A los funcionarios estadounidenses les preocupa que Caracas esté implementando tácticas cada vez más agresivas para atraer y atrapar a los ciudadanos estadounidenses en sus fronteras, para luego extorsionar a sus familias con la falsa promesa de su regreso y usarlos como peones para obtener concesiones de Washington.

Si bien los funcionarios estadounidenses carecen de pruebas concretas, les parece que algunos casos involucran operaciones sofisticadas para seducir a los turistas estadounidenses en Colombia, una táctica más comúnmente utilizada en el mundo del espionaje para comprometer a activos extranjeros.

Durante su cautiverio de ocho meses, Khan ha sido sometido a intensas torturas, incluyendo simulacros de ahogamiento y sometimiento a descargas eléctricas. También ha sido obligado mantenerse de pie durante horas y ha sido privado de alimentos por períodos de cinco días, relató su familia.

El departamento de Estado

Los funcionarios del Departamento de Estado no quisieron comentar para el presente artículo pero no disputaron el relato de la familia de Osman. El FBI ha abierto una investigación sobre la extorsión de la familia de Khan.

Roger Carstens, el enviado especial de Estados Unidos para asuntos de rehenes, pudo asegurar la liberación de dos estadounidenses detenidos en Venezuela en marzo. Regresó de su visita más reciente a Caracas en junio con una propuesta de Maduro para un intercambio de prisioneros que ha estado en la Casa Blanca desde entonces.

Osman Khan visiting Washington, D.C. Courtesy of Osman Khan family

Una fuente familiarizada con las negociaciones sobre los presos en Venezuela dijo que la oferta de Maduro se dividía en dos partes. Venezuela podría liberar a todos los estadounidenses bajo su custodia, a cambio de todos los venezolanos detenidos en los Estados Unidos, o los dos podrían acordar un intercambio parcial con menos prisioneros liberados.

Al menos un estadounidense más ha sido detenido en las últimas semanas, ya que la Casa Blanca ha considerado las propuestas de Maduro, lo que provocó críticas de las familias de los detenidos.

“Creo que Maduro quiere algo del presidente Joe Biden y estamos esperando”, dijo Valdés. “Mientras tanto, mi hijo está retenido como rehén mientras toman una decisión”.

La frontera

Khan le dijo a su madre que su novia, una ciudadana venezolana que había estado trabajando en un club nocturno en Colombia, abordó por primera vez el tema de un viaje a Venezuela cuando su padre la visitó en Colombia para la víspera de Año Nuevo.

Después de que Khan expresara temor de que el viaje podría ser peligroso, su novia llamó a su medio hermano, miembro de la Guardia Nacional de Venezuela, para que la orientara.

“Él le dijo que estaba bien que fueran a Venezuela, que tienen estadounidenses cruzando todo el tiempo y que no les pasa nada”, dijo Valdés, quien ha podido hablar con su hijo durante su detención. “(El hermano) preguntó dónde pensaban cruzar, qué día y a qué hora, y esa información se la proporcionaron”.

Valdés no cree que la novia de Khan haya estado involucrada en un plan para atraparlo (la novia sigue visitando a Khan los sábados para llevarle comida y libros), pero está convencida de que su medio hermano sí lo estaba. “Creo que su medio hermano vendió a mi hijo”, dijo.

Aún así, el episodio se ajusta a un patrón que ha preocupado cada vez más a la administración de Biden.

Cuatro funcionarios estadounidenses le dijeron a McClatchy y al Miami Herald que al menos tres casos involucran a hombres estadounidenses que son atraídos por mujeres desde Colombia para que viajen a Venezuela sin la documentación adecuada.

A fines de agosto, la Embajada de los Estados Unidos en Bogotá emitió una advertencia sobre “condiciones peligrosas y la amenaza de detención en la frontera colombo-venezolana”.

Millones de venezolanos han buscado refugio en Colombia en medio de la actual crisis económica y política de su país. La novia de Khan no fue detenida a su llegada a Venezuela junto a él, y no ha regresado a Colombia.

Everett Rutherford, tío de Matthew Heath, un ex marine estadounidense detenido en Venezuela durante los últimos dos años, dijo que Khan es uno de varios casos de estadounidenses sospechosos de ser víctima de una trampa ideada para cazar estadounidenses.

“Sabemos de al menos dos más” además de Khan, dijo Rutherford. “Para esas dos familias, se encontró un anzuelo que atrajo a esos individuos a cruzar la frontera hacia Venezuela”.

La familia de Heath fue extorsionada por más de $25,000 antes de quedarse sin dinero, solo para que le dijeran que él también estaba bajo la custodia de DGCIM. Heath intentó suicidarse en junio, lo que llevó a Carstens a correr a Caracas en un intento por asegurar su libertad. El régimen se negó a hacerlo.

“Para cualquier persona, hay un anzuelo que funcionará. Y parece que se han vuelto muy buenos para encontrar esos anzuelos”, dijo Rutherford.

Acusado y torturado

Cuando Khan, un graduado en finanzas con un enfoque en bienes raíces comerciales, fue detenido por primera vez en un cruce fronterizo el 15 de enero, le dijeron a su familia que fue acusado de terrorismo, trata de personas y conspiración.

Un juez desestimó dos de los cargos en su contra en una audiencia el 21 de enero. Pero Khan todavía enfrenta un cargo de conspiración y está esperando la fecha del juicio.

La salud de Khan se ha venido a menos desde que la DGCIM comenzó a torturarlo hace ocho meses. Una imagen de él proporcionada a la familia por Carstens después de una visita reciente mostró que Khan ha perdido mucho peso. Y Khan ha comenzado a experimentar convulsiones regulares, asustando a su familia y obligando a sus guardias a llevarlo al hospital varias veces.

“Está perdiendo la memoria”, dijo Jasmin Khan, la hermana de Osman. “Es una de las personas más inteligentes que conozco. Lee en su tiempo libre y ahora no puede contar lo que pasó anoche”.

Jasmin ha estado acompañando a su madre en las sesiones informativas semanales que realiza el equipo de Carsten desde que la Oficina de Asuntos de Rehenes determinó que fue detenido injustamente el 3 de junio. Valdés sintió mucho agradecimiento cuando recibió una visita de Carstens a su casa en Florida en julio y llevó al enviado presidencial hasta la habitación de Khan.

“Osman vivía con nosotros, sus padres, en casa”, dijo. Los llevé al dormitorio de Osman. Los llevé a ver los libros que a Osman le gusta leer”.

Valdés cree que la oficina de Carstens está haciendo todo lo posible para traer a su hijo a casa. “Pero creo que han agotado sus medios”, dijo. “La decisión tiene que venir desde arriba”.

Con el deterioro de su salud, la familia de Khan teme que se le esté acabando el tiempo.

“Me gustaría pedirle al presidente Biden que por favor tome una decisión”, dijo Valdés. “Escuchamos que la Casa Blanca sabe lo que quiere Maduro. Entonces, ¿por qué esperar?

“Necesitamos que tomen una decisión”, agregó.

Fuente ElNuevoHerald.com

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