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¿Por qué el océano más grande del mundo se llama Pacífico?

SOCIEDAD

¿Por qué el océano más grande del mundo se llama Pacífico?

Hasta el año 1520 la cuenca oceánica más extensa del planeta no tenía nombre. Lo bautizaron durante uno de los viajes más importantes de la historia

XAVIER FONSECA
20/06/2020 09:23 H

En el siglo XVI el planeta estaba en manos de dos superpotencias navales. Portugal dominaba el este y España el oeste. Ambos países mantuvieron una lucha sin cuartel por hacerse con la ruta de las especias, un bien más cotizado que el oro. Quien gestionase las vías de suministro se haría con el control del comercio del mundo. En este contexto histórico, se cruzaron los destinos del monarca Carlos I y el navegante Fernando de Magallanes.

El español quería ampliar las fronteras de su reciente reinado mientras que el portugués quería demostrar una teoría que sus propios compatriotas habían menospreciado: la existencia de un canal que comunicaba el Atlántico con un océano que por entonces no tenía nombre. Carlos I confió en Magallanes y decidió concederle una flota con cinco naves. Esa decisión no gustó nada a los capitanes de la armada española que pensaban que Magallanes era, en realidad, un espía. Desde el primer minuto se respiraba un ambiente de tensión entre los miembros de la tripulación hispano-portuguesa y el motín parecía una posibilidad real.

En la primera etapa de la misión en busca del estrecho solo Magallanes parecía confiar en el éxito y tener claro la hoja de ruta, mientras el resto de los hombres no entendían ni el rumbo ni sus planes. Después de varias semanas bordeando el litoral americano, divisaron una apertura. Pero las ansias cegaron al portugués. No se trataba de ningún paso sino de la desembocadura del río argentino de La Plata. La duda se despejó cuando probó el agua y descubrió que era dulce.

Aquel intento fallido solo consiguió elevar todavía más la tensión. Por si fuera poco, a medida que descendían en latitud, el frío se recrudecía y la comida empezaba a escasear. La rebelión se produjo finalmente el 2 de abril de 1520, liderada por el capitán español Juan de Cartagena. Los fieles a Magallanes resistieron y el portugués ejerció de juez supremo, tal y como le permitían las leyes marítimas, y condenó a Juan de Cartagena al destierro en el gélido cabo argentino de San Julián. Aquel episodio permitió que el marino Juan Sebastián Elcano ascendiese de mando y se pusiese al frente de la nave.

La ruta de Magallanes

Magallanes continuó el viaje por los hostiles mares del sur, donde perdió la embarcación Santiago debido a los efectos del fuertes vientos y las olas gigantes. Meses después encontró una nueva apertura hacia el oeste. Para no cometer el mismo error, lo primero que hizo fue saborear el agua. Comprobó que era salada y solo entonces decidió proseguir y adentrarse. El ansiado paso que no existía en ningún mapa resultó ser un laberinto inhóspito. En el diario de la expedición describieron el lugar como lo más parecido al infierno, en parte porque se encontraron con cientos de incendios que procedían del interior, de una tierra que el propio Magallanes creía deshabitada. Decidió nombrar aquella región como Tierra de Fuego. El 21 de octubre de 1520 completó el estrecho y llegó a un vasto mar, que parecía mucho más tranquilo que el que habían dejado atrás. Por ello, lo bautizó como Pacífico. 

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