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A Donde nos llevaron Fox News y Donald Trump Por Jeremy W Peters

Leyenda de foto: Chris Wallace entrevistó al presidente electo Donald J. Trump para Fox News en diciembre de 2016. Foto cortesía de Richard Drew/Prensa Asociada

Cuando Roger Ailes dirigía CNBC a mediados de la década de 1990, se presentó a sí mismo como un programa de entrevistas llamado «Straight Forward». Hace mucho que desapareció en el vacío de los programas de cable cancelados y nunca recibió mucha atención después de que el jefe de la cadena pasara a producir contenido más provocativo y polarizador como presidente de Fox News. Pero «Straight Forward» fue una ventana fascinante a la clase de personas que Ailes consideraba estrellas.

Donald Trump fue uno de ellos. A fines de 1995, el Sr. Ailes invitó al Sr. Trump, entonces un desarrollador de condominios y casinos de 49 años, al programa y sonó un poco asombrado cuando le pidió a su invitado que explicara cómo un multimillonario de Manhattan podía ser tan popular, con los estadounidenses de cuello azul.

“El tipo en la calle, los taxistas, los tipos que trabajan en las cuadrillas de carreteras dicen: ‘¡Oye, Donald! ¿Cómo te va?’” , observó el Sr. Ailes mientras los dos hombres se sentaban frente a un decorado con paneles de madera que le daba al estudio la apariencia de un estudio elegante en un departamento del Upper East Side. “Es casi como si se sintieran muy cómodos contigo, como si fueras uno de ellos. Y nunca me he dado cuenta de cómo se une eso”.

Trump respondió dando la vuelta a la afirmación de su anfitrión. Fue por quién lo odiaba: otras personas con dinero. “La gente a la que no le gusto es la gente rica. Es una cosa graciosa. No me soportan”, dijo Trump, y agregó: “Me encanta”. (subrayado nuestro)

Lo que Ailes percibió acerca de la popularidad de Trump entre los estadounidenses de clase media y trabajadora en la década de 1990 se quedaría con él, porque se identificaba con ello. “Mucho de lo que hacemos en Fox es trabajo manual” , dijo en 2011.

Su comprensión de esas dinámicas ayudó a dar forma a la cobertura que dirigió durante décadas y condujo a una adopción de la retórica política orientada al agravio con la que el Partido Republicano, y un panorama más fragmentado de los medios de comunicación de derecha, está lidiando de cara a las elecciones de este otoño y la posibilidad de que el Sr. Trump regrese a la política.

Roger Ailes entrevistando a Trump en 1995. “La gente a la que no le gusto es la gente rica”, dijo Trump.Crédito…CNBC

El Sr. Ailes finalmente fue expulsado de Fox después de que varias mujeres en la red se presentaran para decir que las había acosado sexualmente. Pero antes de eso, su intuición sobre lo que querían las audiencias, y lo que pagarían los anunciantes, ayudó a Fox News a batir récords de audiencia para las noticias por cable. Podía despertar los impulsos patrióticos del espectador, minar sus miedos más oscuros y confirmar sus delirios más salvajes. Su cobertura de la campaña presidencial del entonces senador Barack Obama, a menudo mezclada con especulaciones sin fundamento sobre su pasado, ayudó a impulsar a la cadena en 2008 a los índices de audiencia más altos que jamás había registrado en sus 12 años de existencia. El Sr. Ailes ganó $19 millones ese año.

Mientras buscaba reunir un elenco dinámico de estrellas de los medios de derecha para canalizar la ira y el resentimiento de la insurgencia incipiente del Tea Party, los instintos de Ailes impulsaron aún más los índices de audiencia de Fox News.

Tres personalidades que puso al aire en Fox durante ese período se destacaron por la forma en que dieron voz a un tipo particular de agravio estadounidense. Estaba Glenn Beck, cuyo programa debutó el día antes de la toma de posesión de Obama en 2009. También estaba Sarah Palin, quien se unió como colaboradora paga y ganó $1 millón al año en 2010.

Y, por supuesto, estaba Donald Trump. Él era «rico», dijo Ailes a su personal, apostando a que los espectadores verían algo aspiracional en él, cuando decidió darle a Trump un espacio matutino semanal a principios de 2011.

Pero fue lo que Ailes no vio sobre Trump —cómo su popularidad era un arma de doble filo— lo que lo llevó a la misma suposición errónea que eventualmente harían los líderes del Partido Republicano. Lo que ni ellos ni el Sr. Ailes consideraron completamente cuando abrieron sus brazos a estas fuerzas insurgentes fue lo que sucedería si alentarlas y empoderarlas significara redefinir los límites del discurso político aceptable, bajar el listón cada vez más y luego descubrir que no podían hacer nada. enrollarlo de nuevo.

Así es como Fox News aterrizó en una posición que alguna vez fue impensable detrás de CNN y MSNBC en las calificaciones en las semanas posteriores al día de las elecciones en 2020, perdiendo espectadores ante medios como Newsmax y One America News ansiosos por deleitarse y beneficiarse de este tipo de información errónea. que Fox rechazó cuando le dijo a su audiencia la verdad sobre la derrota de Trump en Arizona.

Al informar sobre este libro sobre el Partido Republicano, hablé varias veces con el expresidente y discutimos la cobertura de los medios que desacreditó sus afirmaciones infundadas sobre las elecciones de 2020.

“Mucha gente no quiere eso”, me dijo Trump en una entrevista aproximadamente un mes después de la asunción del presidente Biden, refiriéndose a informes noticiosos críticos, si bien precisos, sobre su comportamiento. “No quieren escuchar negatividad hacia mí”.

En esencia, Ailes tenía dos cosas que le hicieron pensar que alguien como Trump era un riesgo manejable: profundamente motivado por el aumento del tamaño de la audiencia de Fox y las ganancias concomitantes que engordarían su bono anual; y un republicano del establishment que, como estratega republicano, había ayudado a elegir a Nixon, Reagan y George HW Bush.

No era diferente de los líderes republicanos de mentalidad transaccional en el Congreso que miraban al grupo de votantes energizados en el Tea Party y pensaban: Esto va a ser bueno para los negocios. Christopher Ruddy, el director ejecutivo de Newsmax, recordó haber hablado con el Sr. Ailes sobre el nuevo movimiento político en ciernes de la derecha, que sería bueno para los resultados de ambos hombres, y dijo que si bien al Sr. Ailes le gustaba el uso del lenguaje patriótico y su espíritu rebelde, finalmente «los vio como un grupo de base conveniente».

El Sr. Trump, el Sr. Beck y la Sra. Palin, tres nuevas estrellas de Fox, ofrecieron inicialmente lo que el Sr. Ailes estaba buscando: televisión convincente, buenos índices de audiencia y contenido que los espectadores no podrían encontrar en ningún otro lugar. Los tres también terminaron convirtiéndose en celebridades políticas lo suficientemente grandes por derecho propio, uno más popular y con derecho que el otro, que el Sr. Ailes finalmente perdió su capacidad para controlarlos. (A través de representantes, el Sr. Beck y la Sra. Palin se negaron a ser entrevistados).

Un estallido de Beck en el verano de 2009 en particular demostró hasta qué punto se estaban estirando las normas. Ese julio, la ira anti-Obama cruda y racializada de los simpatizantes del Tea Party chocó de frente con la tensa historia de discriminación racial sistémica del país en Cambridge, Massachusetts, cuando el destacado erudito negro y profesor de Harvard Henry Louis Gates Jr. fue arrestado en su casa después de que un vecino asumiera que era un ladrón y llamara a la policía. El presidente defendió a Gates y criticó a la policía que, en su opinión, había “actuado de manera estúpida”.

Glenn Beck, aquí ensayando su programa de Fox News Channel en 2009, era una estrella de Fox pero finalmente cayó en desgracia del Sr. Ailes.Crédito…Nicholas Roberts para The New York Times

Beck respondió durante una entrevista en “Fox & Friends”, diciendo que Obama había revelado su “profundo odio hacia los blancos”. Luego agregó, con total naturalidad: “Este tipo es, creo, un racista”. Cuando se produjo una protesta pública, la respuesta de la red fue defender a su anfitrión. Bill Shine, director de programación, emitió un comunicado en el que calificó el comentario del Sr. Beck como una «opinión personal» y no como un reflejo de los puntos de vista de la red en general. “Y al igual que con todos los comentaristas en el campo de las noticias por cable, tiene la libertad de expresar sus opiniones”, agregó Shine.

El significado era difícil de exagerar. Una de las estrellas más importantes de la red de noticias por cable más vista del país dijo que el primer presidente negro del país odiaba a los blancos. Y la respuesta de Fox News fue decir que todo era perfectamente defendible.

Pero el Sr. Beck estaría en Fox lo suficientemente pronto, ya que el Sr. Ailes se convenció de que payasadas como estas eran una gran distracción. Según una antigua personalidad del aire, Ailes le dijo a otras personas en la cadena que Beck estaba «loco» y se había quejado de varias dolencias físicas que parecían falsas, incluida la preocupación de que podría quedarse ciego. La cadena anunció la partida del Sr. Beck en la primavera de 2011.

La relación de la cadena con otra de sus estrellas también estaba cambiando: el Sr. Ailes expresó su preocupación por algunas de las declaraciones públicas de la Sra. Palin, incluido el compromiso con los críticos.

La Sra. Palin parecía tener sus propias reservas. Y la tensión con Ailes, que fue más matizada que conocida públicamente, ayudaría a abrirle la puerta a Trump en la red.

Le dijo a las personas cercanas a ella en ese momento que el Sr. Ailes la hizo sentir incómoda, especialmente por la forma en que comentó sobre su apariencia. “Él siempre me dice que coma más hamburguesas con queso”, le dijo a un miembro de su personal.

Una vez,  después de una reunión privada en la oficina del Sr. Ailes en la sede de la cadena en Midtown Manhattan en 2010, salió luciendo blanca como un fantasma.

Sarah Palin en “The Sean Hannity Show” durante la Feria Estatal de Iowa en Des Moines en 2011.Crédito…Chip Somodevilla/Getty Images

La asistente del Sr. Ailes había pedido que los ayudantes y los miembros de la familia que viajaban con ella esperaran afuera para que los dos pudieran reunirse solos. Y cuando salió, según el ex miembro del personal que estaba allí, dijo: “Nunca más me reuniré con él a solas”.

Ella era la estrella más grande en la política republicana en ese momento. El exgobernador de Alaska y candidato republicano a la vicepresidencia en 2008 había estado más cerca que nadie de liderar el movimiento sin líderes del Tea Party. E incluso sin Fox, los medios seguían cada uno de sus movimientos.

Durante el fin de semana del Día de los Caídos en 2011, una caravana de periodistas la persiguió por la costa este durante un viaje de seis días desde Washington a New Hampshire, creyendo que podría aprovechar la ocasión para anunciar que se presentaría contra Obama. El viaje también incluyó una parada a la hora de la cena en Trump Tower, donde ella y su residente más famoso se pararon frente a los paparazzi en su camino a comprar pizza.

Ella no revelaría sus intenciones hasta más tarde ese año, en octubre. Y cuando lo hizo, dio la noticia en el programa de radio de Mark Levin, no en Fox News. Fue un desaire que enfureció al Sr. Ailes, quien le había estado pagando un millón de dólares al año con la expectativa de que valdría la pena con el alboroto y los grandes índices de audiencia que podría generar ese tipo de anuncio.

Hubo señales en ese momento de que Trump estaba comenzando a llenar el vacío en la cobertura de Fox, y en la política conservadora, que existiría sin Palin en el centro del escenario. Últimamente había estado recibiendo una cantidad considerable de cobertura de la red por su fijación con los rumores descabellados sobre los antecedentes del Sr. Obama.

Una entrevista en marzo de 2011 en «Fox & Friends», el programa conocido dentro de la red por ser un reflejo tan fiel de las historias favoritas del Sr. Ailes que el personal lo llamó «el diario de Roger», fue típica de cómo el Sr. Trump usó sus medios. plataforma para hacerse querer por la extrema derecha. Pasó un segmento completo esa mañana hablando de las formas en que el presidente podría estar mintiendo acerca de haber nacido en los Estados Unidos. “Se está convirtiendo en algo muy importante porque la gente ahora me llama de todas partes y me dice: ‘Por favor, no se dé por vencido en este tema’”, alardeó Trump.

Tres días después de esa entrevista, la cadena anunció un nuevo segmento en “Fox & Friends”: “Lunes con Trump”. Una promoción se burló de que sería «Audaz, descarada y nunca tímida». Y fue en “Fox & Friends” donde apareció Trump después de su salida de pizza con Palin en la primavera, hablando de sus perspectivas como candidato a la Casa Blanca sobre las de ella.

Al principio, Trump y Ailes parecían estar bien emparejados.

Aunque tenía motivaciones financieras para promover historias sensacionalistas pero engañosas, el Sr. Ailes también parecía ser un verdadero creyente en algunas de las teorías de conspiración política más oscuras y extrañas.

En 2013, el propio Obama planteó el tema a Michael Clemente, el vicepresidente ejecutivo de noticias de Fox News, y le preguntó en la cena de corresponsales de la Casa Blanca si Ailes estaba completamente convencido de las conspiraciones sobre el lugar de nacimiento del presidente. «¿Roger realmente cree estas cosas?» preguntó Obama. El Sr. Clemente respondió: “Él lo hace”.

El jefe de la red y el desarrollador de celebridades también compartieron una visión sombría del hombre que ganaría la nominación republicana de 2012, Mitt Romney. La noche de las elecciones, Ailes ya había salido de la oficina cuando la mesa de decisiones de su red convocó la contienda por la presidencia. Poco después de la elección, visitó a Romney en Essex House, un elegante hotel en Central Park South, para presentarle sus respetos. También le ofreció al candidato su paranoia sin adornos sobre el resultado.

Los demócratas se habían tirado rápido, dijo Ailes, como siempre lo hacen. “Hacen promesas que no pueden cumplir. Y están sucios. Hacen trampa”, dijo.

El Sr. Ailes, con su esposa, Elizabeth, saliendo del edificio de News Corp en 2016.Crédito…Drew Angerer/Getty Images

Ailes no vivió para ver la segunda campaña presidencial fallida de Trump. Hemofílico, murió después de una mala caída en 2017. Tan confiado como estaba en sus instintos de que Trump obtendría buenas calificaciones, no ignoraba la desventaja de envalentonarlo. En un momento de 2016, se quejó con un colega, el exanalista legal jefe de Fox News Andrew Napolitano, de que temía tener noticias de Trump.

“Odio cuando me llama. Me habla como yo te hablo a ti. Él me interrumpe. No me deja terminar mis oraciones. Me interrumpe constantemente”, se quejó el jefe de la red a su subordinado, recordó Napolitano.

Pero no hay duda de que en su búsqueda de calificaciones e ingresos, Ailes finalmente convirtió a su red en el subordinado en su relación con Trump. Y a pesar de toda su paranoia, el Sr. Ailes no vio cómo podría suceder eso.

Trump todavía está amargado por la decisión de Fox la noche de las elecciones de proyectar que había perdido Arizona y, por lo tanto, muy probablemente la Casa Blanca. En una entrevista a fines del verano pasado, se jactó de la caída de sus calificaciones. “Lo están haciendo mal ahora, lo cual es agradable de ver”, dijo.

Fox News perdió su corona como el medio de noticias por cable más visto en las semanas posteriores a las elecciones de 2020, pero la recuperó rápidamente. Sigue siendo dominante en la actualidad. Abundan las preguntas sobre su futuro en un ambiente político republicano aún dominado por el expresidente. ¿Trump se irritará lo suficiente con la red como para arremeter e instar a sus seguidores a cambiar el canal, hundiendo nuevamente los índices de audiencia? ¿Su mesa de decisiones seguirá sintiéndose facultada para tomar decisiones audaces como la de Arizona después de enfrentar una reacción tan intensa?

“Roger no era el tipo más fácil de tratar”, dijo Trump en nuestra entrevista, asintiendo a la ruptura de su relación hacia el final. “Pero era genial en lo que hacía. Y construyó un gigante”.

Luego ofreció una advertencia: “Y ese gigante puede evaporarse muy rápido si no tienen cuidado”.

Fuente: Jeremy W. Peters, reportero de The New York Times, es el autor de “ Insurgencia: cómo los republicanos perdieron su partido y obtuvieron todo lo que siempre quisieron ”, del cual se adaptó este artículo. También es colaborador de MSNBC.

Jeremy W. Peters cubre la política nacional. Sus otras asignaciones en su década en The Times han incluido cubrir los mercados financieros, los medios, la política de Nueva York y dos campañas presidenciales. También es colaborador de MSNBC.

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